Relaties met het Verenigd Koninkrijk

Vlaanderen heeft al vanaf de middeleeuwen een diepgaande band met Engeland, Schotland en Wales. Door de bloeiende textielnijverheid in Vlaanderen was er immers nood aan de invoer van Britse wol. Vandaag zijn Vlaanderen en het Verenigd Koninkrijk nog atlijd uiterst belangrijke handelspartners voor elkaar. Zo is het Verenigd Koninkrijk voor Vlaanderen de vierde exportbestemming en staat Belgie in de top 10 van handelspartners voor het VK.

Die sterke economische verbondenheid is natuurlijk te wijten aan elkaars nabijheid en het drukke havenverkeer op de Noordzee. Op logistiek gebied is Vlaanderen zeer belangrijk voor het Verenigd Koninkrijk. Onze havens, Antwerpen, Gent en vooral de kusthavens Zeebrugge en Oostende richten zich sterk op de Britse markt. Zeebrugge is tevens belangrijk als draaischijf voor het transport van Brits aardgas, dat sinds 1998 verloopt via een vaste pijplijn.

Naast historische handelsbanden, is er ook een gemeenschappelijke geschiedenis van bondgenootschappen en veldslagen. Niets illustreerde dit recent beter dan de herdenking van de Groote Oorlog, waarbij vele Belgische vluchtelingen opvang vonden in Groot-Brittannië  en 200,000 Britse soldaten het leven lieten in Flanders Fields. Vele Britten bezoeken jaarlijks de gedenktekens en begraafplaatsen in de Westhoek.

Vlaanderen ontvangt meer dan 900.000 Britse toeristen per jaar, die niet alleen komen voor herdenkingstoerisme, maar ook voor zakenreizen en om te genieten van de Vlaamse gastronomie en onze kunststeden.

Cultuur is ook een element wat ons bindt, van bij de oude Vlaamse meesters met Van Dyck als hofschilder van Charles I tot hedendaagse Vlaamse kunstenaars die hun werk tonen op de talrijke Britse festivals, musea en concertzalen.

Op gebied van wetenschap en innovatie is het Verenigd Koninkrijk eveens een belangrijke partner voor Vlaanderen, met tal van samenwerkingen tussen universiteiten en onderzoekscentra, vooral in het kader van Europese onderzoeksprogramma's.